Descobertos fósseis na gaveta do museu revelados como um Wombat gigante de 25 milhões de anos

Cerca de 10 anos atrás, o paleontólogo Julien Louys acidentalmente descobriu os fósseis de um primo gigante extinto. Deixados para trás nas gavetas do Museu Americano de História Natural de Nova York, eles colecionam poeira desde 1973.

De acordo com a ABC Australia , eles finalmente chegaram a um olhar mais atento. Publicado na revista Scientific Reports , o estudo identifica os fósseis como um animal de 25 milhões de anos chamado Mukupirna nambensis. No entanto, quando ele descobriu o grande fóssil não identificado, Luoys ficou completamente perplexo.

“O sentimento avassalador que tive foi confusão”, disse Louys. “Porque eu pude ver que era algo único e importante, mas não consegui colocar.”

Louys não conseguiu colocar os restos mortais, pois pertenciam a um membro ainda não identificado da ordem dos Vombatiformes, que inclui wombats e coalas. Sua pesquisa não apenas produziu a descoberta de um animal antigo, mas também preencheu um elo perdido há muito tempo na família Vombatiformes.

Mukupirna Nambensis Fossil

Julien LouysO crânio fossilizado gravemente fragmentado reteve os dentes do animal, o que ajudou a identificar as espécies.

“Foram os dentes que realmente me identificaram que faltava uma peça”, disse ele. “Às vezes, é preciso apenas um novo par de olhos para examinar uma coleção antiga.”

Mukupirna viveu na bacia do Lago Eyre, na Austrália, há 25 milhões de anos. Luoys e sua equipe de pesquisadores internacionais acreditam que o animal era quatro a cinco vezes maior do que os wombats modernos – e pesava entre 315 e 377 libras.

A espécie recebeu esse nome nas línguas dos povos Dieri e Malyangapa, com Mukupirna traduzindo-se em “ossos grandes”, mas seus dentes foram o que primeiro chamou a atenção.

“A forma dos dentes é diferente da que já vimos em qualquer outro grupo de marsupiais”, disse o co-autor Mike Archer, da Universidade de New South Wales.

Enquanto o animal é substancialmente maior que seu primo wombat, o Mukupirna surpreendentemente tinha dentes muito mais fracos. Quando os Mukupirna percorreram a terra, os campos australianos ainda não haviam evoluído, e assim subsistiram com uma dieta de plantas mais macias.

“Os dentes têm esmalte muito fino”, disse Archer. “Se tivesse passado um dia comendo grama, teria perdido os dentes”.

Australian Zoo Wombat

Wikimedia CommonsComparadas aos wombats modernos como esse, as espécies antigas não cavavam tocas – e usavam suas poderosas pernas dianteiras para cavar e arranhar plantas macias.

Segundo a IFL Science , foi o próprio Archer quem ajudou a encontrar o fóssil em 1973. O processo de descoberta, entretanto, estava amplamente enraizado na sorte.

“Na maioria dos anos, a superfície deste lago seco é coberta por areias sopradas ou lavadas das colinas circundantes”, disse Archer sobre o local da descoberta. “Mas, devido às raras condições ambientais anteriores à chegada naquele ano, os depósitos de argila ricos em fósseis foram totalmente expostos à vista.”

Quanto à mobilidade e à técnica de forrageamento do animal, Mukupirna não cavou tocas como os wombats comuns. Em vez disso, tinha duas pernas dianteiras poderosas que lhe permitiam arranhar e escavar plantas, raízes e tubérculos macios – a parte subterrânea de um caule.

O registro fóssil australiano entre 50 e 25 milhões de anos atrás é bastante escasso, portanto, esse achado ajuda a esclarecer como as várias famílias Vombatiformes se separaram. Embora a nova espécie tenha preenchido uma lacuna na árvore genealógica, ela tinha características tão únicas que foi colocada em sua própria subfamília, Mukuprinidae.

Lago de sal seco na Austrália

Michael ArcherMichael Archer afirmou que encontrar o fóssil era pura sorte, pois o tempo havia mudado recentemente antes de sua chegada em 1973 ao lago de sal austral seco.

O paleontólogo da Universidade Flinders, Gavin Prideaux, disse que, embora se saiba que coalas e wombats são parentes vivos mais próximos um do outro, seus traços distintos sugerem que eles têm evoluído separadamente por um período de tempo substancial. Os Mukupirna, enquanto isso, são “úteis” na explicação de ambos.

“É o parente mais próximo do wombat que não é um wombat”, disse ele. “E os recursos que também o vinculam a outros grupos da árvore genealógica dos vombatiformes.”

No final, é surpreendente notar que levou 50 anos depois que Archer e sua equipe encontraram os ossos de Mukupirna – que incluíam um crânio e esqueleto parciais – para realizar uma análise completa das espécies.

Não fossem as condições climáticas fortuitas de 1973, a descoberta nunca teria ocorrido. Então, levou quase meio século para analisar a descoberta, porque o Dr. Richard Tedford, do Museu de História Natural, que transportou os fósseis de volta para os EUA, morreu antes de conseguir.

“Richard descreveria isso, mas ele nunca chegou a esse ponto antes de sua morte”, disse Louys de seu ex-supervisor de doutorado. “Quando eu os encontrei, não fazia ideia da história desse espécime em particular.”

 

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