Os testes de DNA podem ajudar os conservacionistas a impedir os cartéis por trás do comércio de marfim do elefante

Um novo método inovador de teste de DNA pode ajudar a salvar a população cada vez menor de elefantes na África.

Um novo estudo publicado na Science Advances  revelou que os testes de impressão digital de DNA em presas de elefante apreendidas ajudaram a aplicação da lei e os conservacionistas a identificar os três principais cartéis envolvidos no comércio de marfim.

As impressões digitais que os pesquisadores conseguiram coletar dessas presas os ajudaram a vincular várias apreensões de marfim aos mesmos três traficantes que operam em Mombaça, Quênia, Entebbe, Uganda e Lomé, Togo.

Elefantes jogando cópia

Art WolfeElefantes africanos no Parque Nacional Amboseli, no Quênia.

De acordo com a NBC News , o comércio de marfim opera em uma espécie de hierarquia. Primeiro, os caçadores ilegais locais removem as presas dos elefantes. Em seguida, eles os vendem para cartéis maiores que os consolidam, enviam e contrabandeiam para todo o mundo.

Os caçadores furtivos têm se mostrado difíceis de capturar, pois operam individualmente. Os cartéis, no entanto, dependem de remessas que podem ser rastreadas.

Mas os cartéis trabalham duro para cobrir seus rastros. Eles criam documentos de embarque falsos e enviam o marfim para vários portos durante a viagem até o destino final, de acordo com a NPR .

Ao estudar os 38 grandes grupos de marfim apreendidos pelos funcionários da alfândega, Samuel Wasser, diretor do Centro de Biologia da Conservação da Universidade de Washington, e sua equipe notaram que os cartéis frequentemente separavam pares de presas de um único elefante em um esforço para torná-lo ainda mais difícil para rastrear sua origem.

Wasser se agarrou a esse padrão.

“Os dois carregamentos com presas correspondentes passaram por um porto comum”, disse Wasser à NPR . “Eles foram enviados juntos no tempo e mostraram grande sobreposição nas origens geneticamente determinadas das presas.”

Presas de elefante apreendidas

Center for Conservation Biology / University of WashingtonPresas de uma apreensão de marfim em 2015 após serem separadas em pares pelo processo desenvolvido por Samuel Wasser e sua equipe.

“Portanto, essas três características sugerem que o mesmo grande cartel do tráfico foi realmente responsável por … ambos os embarques”, acrescentou.

Os pesquisadores conseguiram rastrear o marfim testado até locais específicos que revelaram onde o elefante estava morando quando foi morto.

“Há tanta informação em uma apreensão de marfim – muito mais do que uma investigação tradicional pode descobrir”, disse Wasser a repórteres de acordo com a NBC News .

“Não só podemos identificar as origens geográficas dos elefantes caçados e o número de populações representadas em uma apreensão, mas podemos usar as mesmas ferramentas genéticas para ligar diferentes apreensões à mesma rede criminosa subjacente.”

Palete apreendido marfim cru

US Fish and Wildlife Service / Wikimedia CommonsUm palete de marfim bruto apreendido antes de ser esmagado pelo Serviço de Pesca e Vida Selvagem dos EUA em novembro de 2013.

Seus métodos de teste já ajudaram a condenar o notório traficante de marfim Feisal Mohamed Ali, há dois anos. O traficante foi condenado a 20 anos de prisão. Infelizmente, devido a irregularidades no caso, ele foi absolvido das acusações. No entanto, a equipe espera que os avanços que fizeram desde então ajudem a levar Ali, e outros como ele, à justiça.

Apesar do recente declínio na caça furtiva de elefantes na África, a demanda por marfim permanece alta.

“No momento, estimamos que haja cerca de 40.000 elefantes sendo mortos a cada ano e que haja apenas 400.000 restantes na África”, disse Wasser à NPR . “Então, isso é um décimo da população por ano.”

Os conservacionistas sabem que embora suas pesquisas ajudem a reprimir os cartéis, são apenas uma peça do quebra-cabeça. A demanda por marfim, tão importante quanto, precisa acabar.

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